Reportajes

Cambio climático

XLVI Los pingüinos emperador viven más al norte de lo que se suponía

Juan Carlos Tellechea
lunes, 3 de octubre de 2022
Pingüino emperador © 2022 by Celine Le Bohec Pingüino emperador © 2022 by Celine Le Bohec
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Los jóvenes pingüinos emperador (Aptenodytes forsteri) de la bahía de Atka, cerca de la estación alemana Neumayer III en la Antártida, nadan hacia el norte mucho más allá de los 50 grados de latitud sur en su primer año de vida. Por lo tanto, no están suficientemente protegidos por las áreas y las medidas existentes y previstas, informan los investigadores con la participación del Instituto Alfred Wegener (AWI) en un estudio reciente publicado en la revista Royal Society Open Science.

Los pingüinos emperador representan a la Antártida como ninguna otra especie y desempeñan un importante papel ecológico en la red alimentaria del Océano Austral. Como esta última está sometida a la presión del calentamiento global y de la pesca, entre otras cosas, existen zonas marinas protegidas y una regulación de la pesca.

Colonia de pingüinos emperador cerca de la estación Neumayer del Instituto Alfred Wegener. © 2022 by Daniel P. Zitterbart.Colonia de pingüinos emperador cerca de la estación Neumayer del Instituto Alfred Wegener. © 2022 by Daniel P. Zitterbart.

Para la gestión de las zonas protegidas existentes y el establecimiento de otras nuevas, así como para la fijación de las cuotas de pesca, las comisiones responsables tienen en cuenta, entre otras cosas, la expansión de las apariciones del pingüino emperador. Hasta ahora, esto se basa principalmente en observaciones de animales adultos. Sin embargo, para que una especie sobreviva, todas las etapas de la vida deben encontrar buenas condiciones.

De la pelusilla gris al frac

Pingüinos emperador jóvenes con un transmisor al final de la espalda. © 2922 by Aymeric Houstin.Pingüinos emperador jóvenes con un transmisor al final de la espalda. © 2922 by Aymeric Houstin.

Un equipo internacional de investigación ha estudiado hasta donde nadan los pingüinos jóvenes. En enero de 2019 (verano antártico), equiparon a ocho de estos emperadores juveniles con transmisores, que posteriormente difundieron sus datos de posición seis veces al día vía satélite.

Los denominados juveniles nacieron en el invierno austral de 2018 en la colonia de pingüinos emperador de la bahía de Atka, cerca de la estación alemana Neumayer III, gestionada por el Instituto Alfred Wegener, Centro Helmholtz de Investigación Polar y Marina (AWI).

Los pingüinos emperador tenían unos seis meses de edad en el momento de habérseles instalado el transmisor y estaban en proceso de muda, pasando de ser un esponjoso polluelo gris claro a una típica capa de cola (similar a un traje frac).

Exploran otras zonas en pos de alimento

El sorprendente resultado de las rutas de natación así registradas: Todos los pingüinos jóvenes estaban fuera de la Extensión de Presencia (EOO) dada para la especie por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) durante el invierno antártico (agosto).

Además, algunos de los pingüinos marcados se encontraban incluso hasta 1.260 kilómetros de distancia de las zonas protegidas propuestas, por lo que los emperadores en esta etapa de la vida no estarían suficientemente protegidos si solo se toma como base para definir las zonas protegidas el comportamiento natatorio de los animales adultos.

Una comparación con otros estudios científicos sobre pingüinos emperador jóvenes de otras colonias en otras zonas del Océano Antártico mostró que sus áreas de natación también están predominantemente fuera de las zonas protegidas.

Aumentar el área

Colonia de pingüinos emperador cerca de la estación Neumayer del Instituto Alfred Wegener. © 2022 by Céline Le Bohec.Colonia de pingüinos emperador cerca de la estación Neumayer del Instituto Alfred Wegener. © 2022 by Céline Le Bohec.

Por lo tanto, los resultados de los investigadores indican que la EOO del pingüino emperador definida por la UICN debería aumentar en el área de distribución actual de la especie. Las áreas marinas protegidas (AMP) existentes y planificadas son actualmente demasiado pequeñas, ya que solo cubren una media del 10 ± 5 % del área de distribución estimada.

En cuanto al tiempo que pasan en las áreas protegidas, los pingüinos emperador juveniles de la colonia de la bahía de Atka, situada dentro de la propuesta de AMP del Mar de Weddell (AMPM, la mayor AMP propuesta actualmente en el Océano Austral), abandonaron los límites de la AMP después de una media de solo nueve días (± 4 días) en enero y permanecieron dentro de los límites solo el 10,6 ± 7,5% de su tiempo.

Solamente en verano (enero y diciembre) los juveniles pasaron una cantidad significativa de tiempo dentro de la AMP propuesta para el Mar de Weddell (48 ± 24% y 31 ± 13%, respectivamente), y en febrero y de julio a noviembre, ninguno de los pingüinos marcados estuvo dentro de los límites de esta área protegida.

Terminante resumen

El profesor Dr Olaf Eisen, director científico de AWI Antartic Research Infrastructures y coautor del estudio resume el estudio de esta forma:

Nuestros datos ilustran que los planes estratégicos de conservación del pingüino emperador y de otras especies longevas y ecológicamente importantes deberían tener en cuenta el rango dinámico del hábitat de todas las clases de edad.
Instituciones participantes

  1. Centro Científico de Mónaco
  2. Universidad de Estrasburgo
  3. Centro Nacional de Investigación Científica (Francia)
  4. Universidad Friedrich-Alexander de Erlangen-Nuremberg
  5. Instituto Oceanográfico de Woods Hole
  6. Universidad de Aarhus
  7. Instituto Alfred Wegener, Centro Helmholtz de Investigación Polar y Marina
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